Sonda espacial a Marte se perdió por
confusión entre unidades de medida,
informa la NASA


LOS ANGELES -- (septiembre 30 de 1999) La sonda espacial Mars Climate Orbiter (Orbitador Climatológico Marciano), con valor de 125 millones de dólares, fue destruida porque los científicos de la Dirección Nacional de Aeronáutica y el Espacio (NASA) no convirtieron los datos que se les dieron en unidades de medida inglesas al sistema métrico, informó el jueves la agencia espacial.

En consecuencia, la sonda se acercó demasiado a la superficie de Marte y fue destruida o quemada al atravesar la atmósfera.

La nave había recorrido 670 millones de kilómetros en nueve meses y medio antes de desaparecer el 23 de septiembre, cuando debía iniciar su órbita en torno del planeta rojo.

Investigaciones preliminares indicaron que la empresa aerospacial Lockheed Martin, fabricante de la sonda, presentó los datos de aceleración en libras de fuerza en lugar de newtons, la unidad métrica empleada durante decenas de años por la NASA, cuyos ingenieros ingresaron los datos en una computadora programada en sistema métrico.

Esas cifras se emplean para calcular la fuerza de los cohetes impulsores que ajustan la posición de la nave.

El efecto de cada error individual fue minúsculo hasta pasar inadvertido, pero los errores se fueron acumulando durante la travesía a Marte, hasta provocar el desastre.

Lockheed Martin reconoció el error.

"Deberíamos haber empleado unidades métricas", dijo Noel Hiners, vicepresidente de sistemas de vuelo de la empresa.

La misión de la sonda era estudiar el clima marciano y buscar señales de agua para determinar si hubo o puede haber vida en el planeta rojo, así como servir de subestación de comunicaciones para una misión terrestre no tripulada.

El 3 de diciembre debe llegar otra sonda gemela de la anterior a Marte, y la NASA trata de determinar si se dio la misma confusión con las medidas de fuerza. Ahora, sin embargo, están a tiempo para remediar cualquier problema.

(Con información de Associated Press)

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